Einsamkeit, Isolation und psychische Gesundheit

Eine im Jahr 2018 durchgeführte Studie von Cigna bescheinigt uns aktuell ein Allzeithoch an Einsamkeit. Die 20.000 befragten Erwachsenen in den USA gaben an, sich manchmal oder immer alleine zu fühlen. Insgesamt 40% der Befragten gaben an, dass sie manchmal oder immer das Gefühl hätten, dass “ihre Beziehung nicht aussagekräftig” sei und dass sie “sich isoliert fühlen”.

Dies sind alarmierende Zahlen, wenn man sich bewusst wird, dass die physische und psychische Gesundheit im Zusammenhang mit erlebter Einsamkeit stehen. Laut einer Metanalyse, welche von Dr. Holt-Lundstad, Professorin für Psychologie und Neurowissenschaften an der Brigham Young University, mitverfasst wurde, ist der Mangel an sozialen Verbindungen gesundheitlich gleichzusetzen mit dem Rauchen von 15 Zigaretten am Tag oder dem schädlichen Gebrauch von Alkohol.

“Es gibt belastbare Beweise dafür, dass soziale Isolation und Einsamkeit das Risiko für vorzeitige Sterblichkeit erheblich erhöhen und das Ausmaß des Risikos vieler führender Gesundheitsindikatoren übersteigt”, Holt-Lunstad.

Die Frage, welche man sich jedoch stellen muss: Nimmt die Einsamkeit in unserer Gesellschaft wirklich zu oder handelt es sich nur um einen Zustand, welchen Menschen immer wieder zu bestimmten Zeiten erleben? Achten wir vielleicht einfach nur genauer auf diesen Umstand und können somit das Problem besser erkennen?

Historische Daten zum Empfinden von Einsamkeit gibt es nicht, da dieses Thema erst in jüngster Zeit Schwerpunkt unterschiedlicher Untersuchungen wurde. Einige Untersuchungen deuten jedoch darauf hin, dass die soziale Isolation zunimmt. Laut Statistischem Bundesamt gab es im Jahr 2018 41,4 Millionen private Haushalte in Deutschland. Mit 42% nehmen Einpersonenhaushalte somit den größten Anteil ein. Somit leben circa 17,3 Millionen Menschen bzw. etwa jede fünfte Person in Deutschland in einem Einpersonenhaushalt. Rückläufige Entwicklungen lassen sich ebenfalls hinsichtlich der Heiratsquoten und der Anzahl der Kinder pro Haushalt festhalten.

“Unabhängig davon, ob die Einsamkeit zunimmt oder stabil bleibt, gibt es zahlreiche Hinweise darauf, dass ein erheblicher Teil der Bevölkerung davon betroffen ist”, sagt Holt-Lunstad. “Sozial mit anderen verbunden zu sein, wird allgemein als grundlegendes menschliches Bedürfnis angesehen – entscheidend für das Wohlbefinden und das Überleben.”

“Mit zunehmender Alterung der Bevölkerung werden die Auswirkungen der Einsamkeit auf die öffentliche Gesundheit voraussichtlich nur weiter zunehmen”

Holt-Lunstad

Wer ist besonders anfällig?

Einsamkeit ist eine Erfahrung, die es seit jeher gibt – und wir alle beschäftigen uns damit, so Ami Rokach, Dozent an der York University in Kanada und klinischer Psychologe. “Es ist etwas, mit dem sich jeder von uns von Zeit zu Zeit befasst”, erklärt er und kann während Lebensübergängen wie dem Tod eines geliebten Menschen, einer Scheidung oder einem Umzug an einen neuen Ort auftreten. Diese Art der Einsamkeit wird von Forschern als reaktive Einsamkeit bezeichnet

Probleme treten jedoch auf, wenn die Erfahrung mit der Einsamkeit chronisch wird. “Wenn reaktive Einsamkeit schmerzhaft ist, ist chronische Einsamkeit quälend”, so Rokach. Chronische Einsamkeit tritt am wahrscheinlichsten auf, wenn Einzelpersonen entweder nicht über die emotionalen, mentalen oder finanziellen Ressourcen verfügen, um ihre sozialen Bedürfnisse zu befriedigen, oder wenn ihnen ein sozialer Kreis fehlt, der diese Vorteile bieten kann, sagt die Psychologin Louise Hawkley, Wissenschaftler bei der Forschungsorganisation NORC an der University of Chicago.

“Dann können die Dinge sehr problematisch werden und viele der wichtigsten negativen gesundheitlichen Folgen der Einsamkeit können eintreten”, sagt sie.

Auf Grundlage von Daten von mehr als 6.000 Erwachsene aus den USA konnte ermittelt werden, dass häufige Einsamkeit mit Unzufriedenheit im Familien-, Sozial- oder Gemeinschaftsleben in Verbindung gebracht werden kann. Ungefähr 28 Prozent derjenigen, die mit ihrem Familienleben unzufrieden sind, fühlen sich die meiste Zeit oder die meiste Zeit einsam, verglichen mit nur 7 Prozent derjenigen, die mit ihrem Familienleben zufrieden sind. Die Zufriedenheit mit dem eigenen sozialen Leben folgt einem ähnlichen Muster: 26 Prozent der Unzufriedenen sind häufig einsam, verglichen mit nur 5 Prozent derjenigen, die mit ihrem sozialen Leben zufrieden sind.

Einsamkeit kann jedoch auf auftreten, wenn Menschen von anderen umgeben sind, wie es beispielsweise im Öffentlichen Nahverkehr, in der Schule und sogar mit dem Ehepartner bzw. Den Kindern, der Fall ist. Hierbei ist es wichtig zwischen erlebter Einsamkeit und sozialer Isolation zu unterscheiden. Einsamkeit wird vielmehr durch die Zufriedenheit der Menschen mit ihrer Verbundenheit oder ihrer wahrgenommenen sozialen Isolation definiert.

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Auswirkungen von Einsamkeit und Isolation

Wie eine von Hawkley mit verfasste Studie zu den Auswirkungen der wahrgenommenen Einsamkeit über die gesamte Lebensspanne zeigt, kann Einsamkeit die körperliche, geistige und kognitive Gesundheit eines Menschen in Mitleidenschaft ziehen (Philosophical Transactions of the Royal Society B, Vol. 370, No. 1669, 2015). Hawkley wies auf Hinweise hin, dass die wahrgenommene Einsamkeit mit nachteiligen gesundheitlichen Folgen wie Depressionen, schlechter Schlafqualität, eingeschränkter Exekutivfunktion, beschleunigtem kognitiven Rückgang, schlechter Herz-Kreislauf-Funktion und beeinträchtigter Immunität in jeder Lebensphase in Verbindung zu bringen ist.

“Unsere Forschung zeigt wirklich, dass das Ausmaß des Risikos, das durch soziale Isolation entsteht, dem Ausmaß von Fettleibigkeit, Rauchen, mangelndem Zugang zu Pflege und körperlicher Inaktivität sehr ähnlich ist”, sagt sie.

Forscher des Florida State University College of Medicine haben 2018 darüber hinaus festgestellt, dass Einsamkeit mit einem um 40% erhöhten Risiko verbunden ist, an Demenz zu erkranken. Unter der Leitung von Angelina Sutin, PhD, untersuchte die Studie Daten von mehr als 12.000 Erwachsenen in den USA ab 50 Jahren. Die Teilnehmer bewerteten ihren Grad an Einsamkeit und sozialer Isolation und absolvierten bis zu 10 Jahre lang alle zwei Jahre eine kognitive Batterie.

Insbesondere bei älteren Erwachsenen tritt eher Einsamkeit auf, wenn eine Person mit funktionellen Einschränkungen zu kämpfen hat und nur geringe familiäre Unterstützung hat, sagt Hawkley.

Eine Studie von Steven Cole, Professor für Medizin an der University of California in Los Angeles, aus dem Jahr 2015 liefert zusätzliche Hinweise darauf, warum Einsamkeit die allgemeine Gesundheit schädigen kann. Cole und seine Kollegen untersuchten die Genexpression in Leukozyten, weißen Blutkörperchen, die eine Schlüsselrolle bei der Reaktion des Immunsystems auf Infektionen spielen. Sie fanden heraus, dass die Leukozyten einsamer Teilnehmer – sowohl Menschen als auch Rhesusaffen – eine erhöhte Expression von Genen zeigten, die an Entzündungen beteiligt waren, und eine verringerte Expression von Genen, die an antiviralen Reaktionen beteiligt waren.

Einsamkeit kann anscheinend zu langfristigen Stresssignalen führen, die sich negativ auf die Funktion des Immunsystems auswirken. Einfach ausgedrückt, Menschen, die sich einsam fühlen, haben weniger Immunität und mehr Entzündungen als Menschen, die dies nicht tun.

Quellen:

https://www.destatis.de/DE/Presse/Pressemitteilungen/2019/07/PD19_272_122.html

Weir (2018): Life-saving Relationships. K. Monitor, 2018

Holt-Lunstad, J., et al. (2017): Advancing Social Connection as a Public Health Priority in the United States. In: American Psychologist, 2017

Holt-Lunstad, J. (2017): The Potential Public Health Relevance of Social Isolation and Loneliness: Prevalence, Epidemiology, and Risk Factors. Public Policy & Aging Report, 2017. 

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